Las coordenadas

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Las coordenadas

Coordenadas (cartografía), retícula bidimensional que define la posición de un lugar en el mapa basándose en un sistema de coordenadas cartesianas. La cuadrícula Universal Transversa de Mercator (UTM) es la más utilizada mundialmente, y sus coordenadas rectangulares aparecen señaladas en la mayor parte de los mapas topográficos modernos; está basada en líneas paralelas, separadas por distancias iguales, que se cruzan formando ángulos rectos y dividen el mapa en cuadrados. Estas coordenadas rectangulares son distintas de las coordenadas geográficas de posición, que definen la latitud y longitud y son curvilíneas; estas , debido a los efectos de la proyección cartográfica, a menudo no se representan ni rectas ni paralelas entre sí. Sin embargo, ambos tipos de coordenadas están estrechamente relacionadas y sirven para dar la localización de un lugar.

El sistema cartesiano parte de un punto de origen para determinar la posición de otro punto en el plano. Este punto-origen se toma aleatoriamente, pero siempre estará situado en la intersección de dos ejes perpendiculares convenientemente localizados (sistema cartesiano). De este modo, y gracias a la superposición de la retícula o cuadrícula creada, es posible conocer la posición de cualquier punto en relación con el de origen conocido, obteniendo una distancia horizontal (coordenada X), hacia el este u oeste, y otra vertical (coordenada Y), hacia el norte o sur. En las coordenadas cartográficas se indica primero el valor X. Cada dígito que se añade hacia el este u oeste y hacia el norte o sur aumenta la resolución de la coordenada por un factor de diez.

La cuadrícula Universal Transversa de Mercator (UTM) se expresa según el sistema decimal y utiliza como unidad de medida el metro (m), o bien sus múltiplos, como el kilómetro (km), o sus divisiones, como el centímetro (cm). Esto es posible porque trata la superficie terrestre según la proyección de Mercator, es decir, como una gran superficie plana y no curva, dividida en una inmensa cuadrícula; se trata de una proyección cilíndrica transversal.

En el sistema UTM, la superficie terrestre comprendida entre los 84º de latitud norte y los 80º de latitud sur (las zonas polares están abarcadas por las coordenadas UPS o Universal Polar Stereographic) está dividida en: por un lado, 60 husos o bandas dirección norte-sur, es decir, columnas con un ancho de 6º de longitud numeradas de 1 a 60 (el huso 1 equivale a la banda que está entre los meridianos 180° y los 174° oeste, y el 60 a la banda que está entre el 174° y el 180° este) y, por otro lado, 20 filas o zonas dirección este-oeste, de 8º de latitud, nombradas mediante letras consecutivas empezando en los 80º de latitud sur (las letras entre la C y la M corresponden al hemisferio sur, y las que van de la N a la X, al hemisferio norte; carece de las letras I, LL, Ñ y O; la banda 20 o X tiene una altura distinta, de 12°). De esta manera cada cuadrilátero será conocido por una cifra y una letra. Por ejemplo, México está comprendido entre los husos 11 y 16, y las zonas P, Q y R; Chile en los husos 18 y 19, y las zonas F, G, H, J y K; la península Ibérica entre el 29 y el 31, y las zonas S y T, etc. A la referencia de husos y zonas se añaden unas cifras siempre impares: las primeras siempre indican la longitud (eje X) y las últimas, la latitud (eje Y), teniendo esta última siempre un dígito más que la longitud. Para una resolución de 1 m habrá 6 dígitos de longitud y 7 de latitud; para una resolución de 1 km: 3 dígitos de la coordenada X y 4 dígitos de la coordenada Y.

El sistema UTM no da las coordenadas de un punto, sino siempre las de una cuadrícula. Ahora bien, esta cuadrícula puede tener un tamaño de kilómetros o bien reducirse hasta el nivel de centímetros o uno menor todavía si es necesario, con lo que se obtiene la equivalencia correspondiente a un punto concreto. Para detallar el tamaño de una cuadrícula al máximo basta con precisar todo lo posible las referencias numéricas. Por ejemplo, la coordenada UTM 30T 445 nos indica una inmensa cuadrícula de cien mil metros de lado útil para localizar casi una provincia entera. En esta coordenada, el 4 es la referencia de la longitud dentro de la cuadrícula 30T (huso 30, zona T), y el 45, la latitud. En cambio, para precisar una posición exacta dentro de esa provincia habrá que detallar más la referencia de la coordenada hasta obtener una cuadrícula de tan solo un metro de lado, además de especificar el datum (origen espacial del sistema de coordenada; por ejemplo, la cartografía española utiliza el datum europeo, ED-50). Por ejemplo, 30T 4279034502331 (X=427.903 m; Y=4.502.331 m) refleja que en la coordenada anterior a la longitud 4 se le han añadido cinco cifras, y a la latitud 45, seis. Este nivel de precisión es el que suele dar el Sistema de Posicionamiento Global (GPS).

Cada zona UTM tiene como bordes o límites dos meridianos separados 6°. La línea central de una zona UTM siempre se hace coincidir con un meridiano del sistema geodésico tradicional (coordenadas geográficas), al que se llama meridiano central, que define el origen de la zona UTM. Por ello se crea una relación entre las coordenadas rectangulares UTM (medidas en metros) y las coordenadas geodésicas angulares tradicionales (longitud y latitud medidas en grados), lo que permite el diseño de fórmulas de conversión entre estos dos tipos de coordenadas. Las coordenadas geográficas se expresan según el sistema sexagesimal, que utiliza los grados (°), minutos (´) y segundos (”) propio de los cuerpos esféricos medidos con distancias angulares. Estas coordenadas son las más utilizadas para dar posiciones de puntos: por ejemplo, la ciudad universitaria en Buenos Aires tiene unas coordenadas de 34°35´38” de latitud sur y 58°26´2” de longitud oeste; la ciudad universitaria en Madrid tiene 40°27´15” de latitud norte y 3°43´40” de longitud oeste.

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Líneas de latitud y longitud

Las líneas de latitud y longitud se emplean para localizar un punto específico en el globo terrestre. El ecuador es una línea imaginaria desde la que se mide la latitud; equidista de los polos y divide al globo en hemisferio norte y hemisferio sur. La longitud define la situación de un punto al este u oeste de otra línea imaginaria tomada como referencia, el meridiano de Greenwich. A diferencia de las líneas de latitud, que se van acortando a medida que se acercan a los polos, todas las líneas de longitud miden igual de norte a sur y convergen en los polos. Cualquier punto del globo se puede describir en términos de distancia angular desde los puntos de referencia del ecuador (0º de latitud) y del meridiano de Greenwich (0º de longitud).