Astronomía gamma

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Astronomía gamma


Astronomía gamma, campo de la astronomía que se ocupa de la observación de los rayos gamma del espacio exterior. Un rayo gamma es una forma de radiación electromagnética de muy alta energía con una longitud de onda incluso más corta que la de los rayos X.

Los rayos gamma son producidos por transiciones en los núcleos atómicos y también son productos de desintegración progresiva de las colisiones entre los rayos cósmicos y la materia interestelar. Su estudio ayuda a comprender los procesos de alta energía que suceden en el espacio exterior, como los que están asociados con estrellas de neutrones, quásares y agujeros negros. Debido a que los positrones (electrones de antimateria) producen rayos gamma cuando son aniquilados, la astronomía gamma también sirve de medio para detectar la presencia de antimateria.
Aunque poseen una gran energía, la mayoría de los rayos gamma son absorbidos por la atmósfera de la Tierra. La astronomía gamma no comenzó de hecho hasta que la era espacial proporcionó satélites artificiales con mecanismos de detección. En 1991 la NASA colocó el Observatorio Compton de Rayos Gamma de 17 toneladas en una órbita en torno a la Tierra. Al cabo de sólo unos meses de operación, sus cuatro telescopios ya habían detectado unos 100 “estallidos” de rayos gamma, fuentes de energía tan intensa que sobrepasan en muchas veces la energía total de la explosión de una supernova, pero que sólo duran de una fracción de segundo a 100 segundos. Sin embargo, el observatorio no podía localizar el punto donde se producía un estallido con la suficiente rapidez ni precisión para situar la fuente que lo producía. La misión finalizó en junio de 2000.
A finales de 1996 se lanzó el satélite BeppoSAX, un proyecto italiano capaz de detectar rayos gamma y rayos X con mayor precisión y rapidez que el Observatorio Compton. A partir de datos recogidos por este satélite y de observaciones realizadas desde el Observatorio del Roque de los Muchachos (confirmadas más tarde por el Observatorio Meridional Europeo de La Silla y el telescopio espacial Hubble), los astrónomos fueron capaces de medir de forma aproximada, en mayo de 1997, la distancia a la que se producía un estallido de rayos gamma, que se localizó fuera de la Vía Láctea. El BeppoSAX estuvo operativo hasta abril de 2002, y un año más tarde se produjo su reentrada en la atmósfera terrestre.
El 17 de octubre de 2002, la Agencia Espacial Europea lanzó el observatorio de rayos gamma Integral (International Gamma-Ray Astrophysics Laboratory, Observatorio Astrofísico Internacional de Rayos Gamma) desde el cosmódromo de Baikonur, en Kazajstán. La misión, en la que participan también Estados Unidos, Rusia, Polonia y la República Checa, ha sido diseñada para estudiar los fenómenos de más alta energía del Universo, como los estallidos de rayos gamma y los asociados a supernovas, estrellas de neutrones y agujeros negros. Para ello, el Integral, de unos 5 metros de altura y 4 toneladas, cuenta con cuatro instrumentos: la cámara de alta resolución IBIS y el espectrómetro SPI, para el estudio de la radiación gamma; el detector JEM-X de rayos X y la cámara óptica OMC. Dos meses después de su lanzamiento el observatorio comenzó a recopilar datos y tomó sus primeras imágenes.



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